Als het gaat om het beste uit jezelf halen, is er in Nederland geen beter voorbeeld dan Esther Vergeer. Welke topsporter presteert het om 10 jaar echt alles te winnen? Ontelbare toernooien, vele wereldtitels en maar liefst zeven gouden medailles op vier verschillende paralympische spelen. Zij is met recht een van de meest succesvolle sporters uit de Nederlandse sportgeschiedenis. Na haar actieve carrière is Esther nog steeds heel actief. Zij zet zich 100 procent in voor haar foundation, waarmee ze kinderen en jongeren met een handicap wil inspireren, motiveren en activeren. Tijdens Innovations to Success* deelt ze graag haar tips om het beste uit jezelf te halen.

Tot haar achtste kon Esther gewoon lopen. Een operatie aan haar rug gooide echter haar hele leven overhoop. Ze werd wakker met een gedeeltelijke dwarslaesie en zat opeens in een rolstoel. Hoewel ze het zelf langzaam een plaats kon geven, merkte ze dat andere mensen daar aanzienlijk meer moeite mee hebben. Dat is soms lastig. Zeker als je zelf vooral focust op de kansen.

Wat kun je wel?

Na een uitstapje in het rolstoelbasketbal kreeg Esther een tennisracket in handen. ‘Mijn uitgangspunt is altijd: wat kun je wel? Vanuit die gedachte wilde ik de allerbeste in tennis worden. Die focus gaf me een duidelijk doel, waar ik mijn hele leven op kon inrichten. Aan het begin van een Olympische campagne wist ik precies wanneer ik mijn topprestaties moest leveren. Dat geeft structuur en duidelijkheid.’

Uitdagingen zoeken

Eenmaal aan de top was het best lastig om uitdagingen te blijven zoeken. ‘Ik versloeg mijn tegenstanders redelijk dik en ben toen gaan trainen met mannen om mijn grenzen te verleggen.’ Het materiaal was een andere uitdaging. ‘Tijdens een wedstrijd was ik heel bewegelijk in mijn rolstoel, waardoor ik veel energie verloor. Daarom heb ik een sportrolstoel ontwikkeld, waarbij ik al mijn energie in mijn spel kon stoppen. Het belang van goed materiaal geldt overigens ook buiten de sport. Het helpt je om topprestaties neer te zetten.’

Verantwoordelijkheid nemen

In haar streven naar perfectie is een belangrijke rol weggelegd voor professionele ondersteuning. Die moet ook van topniveau zijn. ‘Allereerst kon ik rekenen op de steun van mijn ouders en broer. Daarnaast heb ik me altijd omringd met de beste mensen in hun vakgebied. Zij werkten samen met me aan mijn fysieke fitheid en techniek. Maar ook mentale begeleiding helpt om een voorsprong te creëren.’

Gouden toekomst

Tegelijkertijd gelooft Esther sterk in eigen verantwoordelijkheid nemen. ‘Ik merk om me heen dat onze samenleving daar niet altijd goed op ingericht is. Het blijft lastig om mensen op hun verantwoordelijkheid aan te spreken. Terwijl dat in mijn ogen wel heel belangrijk is om onderlinge verwachtingen duidelijk te maken. Niet alleen op individueel niveau, maar veel breder. Op die manier is het makkelijker om bij te dragen aan een meer inclusieve samenleving waar in iedereen naar eigen kunnen topprestaties kan leveren. Wat dat betreft ben ik er echt van overtuigd dat er voor iedereen een gouden toekomst is.’

We gaan innoveren!

Moderator Jan van de Bovenkamp steekt zijn bewondering voor Esther Vergeer en haar inspirerende verhaal niet onder stoelen of banken. Na zijn dankwoord legt hij de parallel tussen topsport en innovatie door te onderstrepen dat het met de juiste ambitie lukt om elke dag weer iets beter te worden. En dat is ook nodig zoals Erik Lenten aangaf: de digitale verandering is er gewoon. Ook Marco Gianotten was hierover heel duidelijk: het is tijd voor actie. Ron Meyer bood hiervoor wat handvatten en tools. En zoals Esther zei: ‘Opgeven is geen optie’.

*Innovations to Success is de jaarlijkse klantendag van Axians. Op 17 november 2016 kwamen strategie en leiderschap, startup-skills en digitale transformatie aan bod tijdens praktijkcases, keynotes en break-out sessies. Ga voor meer informatie over de inhoud van deze dag en presentaties naar www.innovationstosuccess.nl.